2009/11/18

轉載:狂牛症惡靈古堡在台灣

邈雲漢曰:
臺灣流行一句話:「歡喜做,甘願受。」
有些宗教相信因果報應,科學界則有混沌理論、蝴蝶效應。
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另外,別忘了,那些沒投給馬的人的那筆帳也是算在你們的頭上!

延伸閱讀:肏!這是什麼政權?
狂牛症惡靈古堡在台灣

◎ 陳建安

現在新聞每天都能看到有關狂牛症的報導,但狂牛症到底是什麼呢?為何會引起這麼大的風波?為何有些國家將狂牛症列為比愛滋病更危險的疾病?

狂牛症與其他傳染病最大的差異點,在於其病原體並非醫學界常見的細菌或病毒,而是稱為prion的蛋白質(中文翻譯為「朊毒體」、「普里昂蛋白」、「蛋白質感染因子」…等名稱)。

這個發現,打破了長久以來的生物學常識,因為傳染病的病原體,不論是寄生蟲、黴菌、細菌或病毒,基本上都是含有核酸(DNA或RNA)的生命體,prion不但沒有核酸,而且只是一小段蛋白質。

這個發現在當時的生物學界引起非常大的震撼。筆者念研究所時,課堂上經常探討這個專題,因為發現prion的Dr. Gajdusek醫生獲得1976年諾貝爾獎醫學獎,而研究prion特性的Prusiner醫師也獲得1997年諾貝爾獎。

prion的很多特點,都與地球上現有的生命型態不同,有些人甚至認為prion是外星人傳播的疾病,因為有太多的特點引人質疑啊。

prion 的第一個疑問是,沒有核酸的一小段蛋白質,要如何自我複製?若不能自我複製,怎麼可能傳染呢?目前的推論是,在人體與很多動物的腦內都有一種簡稱PrP的蛋白質,與prion只有鏡像結構上的一點小差異,當prion進入人體與正常的PrP靠近時,會誘導PrP變成會致病的prion。這種情節在電影或小說中也許會出現,但是對於頭腦清醒的科學家來說,這是不可能的啊,地球上現有的生命體,沒有一樣是這樣複製的。

第二個問題是,會致病的 prion這種病原體,只是蛋白質粒子,卻能抗高溫高壓、耐化學處理、蛋白質酵素也難以分解,甚至燒成灰了,都還有傳染力。這與幾百年來科學界普遍的認知,高溫高壓可以殺死所有的病原體的觀念,根本互相違背。也就說,屠宰場的屠牛刀、人類的手術刀,甚至是手術輸血的設備,都無法經由高溫高壓殺死 prion。當初發現人類感染庫魯症的 Dr. Gajdusek醫生,發現將病患組織高溫處理後,仍然能讓猩猩染病的這個事實,震撼了整個科學界,原因即此,這個醫生也因此在1976年獲得諾貝爾獎。

第三個特點是,幾乎所有的傳染病,都只在特定的物種之間傳染,可是prion除了在人類以及牛羊會得病之外,包括貓、鹿、羚羊、鴕鳥、水貂…等動物,都曾經因為食用含有prion的飼料而染病,這些動物在分類學上差異很大,但是染病後的症狀都很像,都是會讓腦部產生海綿狀病變,進而失去思考與行為能力,簡單來說,就是變成痴呆了,然後在幾個月內死亡。這個病根本無藥可救,而且在被傳染到發病這幾年甚至幾十年的潛伏期間,根本檢驗不出來是否得病。

第四個特點,prion不會主動傳染給其他生物。這與所有的傳染病都不同。基本上,一個疾病不會主動傳染給其他生物,而得病的個體又一定死亡的話,這種病早就應該消失了才對啊。舉例來說,一個人類得到這個病,只有腦部產生病變,而且完全不會傳染給周遭的人,且得病者一定會死,那者個病怎麼會傳染出去呢?除非有其他人把死者的腦給吃了啊。

沒錯,這個病就是在食人族身上找到的啊!人類的海綿樣腦病變,原本稱為庫魯症,就是以新幾內亞的食人族:庫魯族(Kuru)命名的。而在動物身上出現的海綿樣腦病變,原本只出現在少數牛羊身上,是因為人類將病死的牛羊磨成骨粉,添加在飼料之中,作為動物性蛋白質來源,才造成狂牛症大爆發。1986年英國發現狂牛症後,幾年內就有十幾萬頭牛感染,造成全歐洲的大恐慌,不是沒有原因的。

有些人甚至只是吃了一個牛肉漢堡就被prion感染。人類的狂牛症被稱為庫賈氏症,目前估計約有兩百多人發病,問題在於庫賈氏症與阿茲海默症及老年痴呆症非常類似,而此病在很多國家,包括美國,都未被列為需通報的疾病,實際的病例恐怕更高,而且,prion的潛伏期有時長達十年以上,恐怕有很多人類與動物被感染都還未發病啊。

思考一下prion的特點,包括與地球上所知的生命型態都不同、特殊的複製方式、跨物種的集體感染、高溫高壓都無法破壞,讓人想起一些恐怖電影如《惡靈古堡》《28天毀滅倒數》中的情節:外星球來的病毒,造成人類與動物都變成殭屍,必須要破壞腦部才能殺死,都是從prion獲得的靈感,而這些殭屍片電影的背景為何都選在倫敦,正因為英國是狂牛症的主要感染地。

一些科學家認為prion是外星球來的病原體,而一些宗教人士,則認為prion是上帝的懲罰,因為只有人類吃其他人的腦及內臟才會傳染,新幾內亞的庫魯症,在停止食人的習俗後,已經完全絕跡了。而牛羊的染病,則是人類強迫這些草食性動物,吃自己同類骨灰的結果,再報應到人類身上的,想一想確實有道理啊。

國際衛生組織的報告認為牛肉與牛奶不會傳染狂牛症,大部分的人都會認同,但僅只於整塊的牛肉,碎牛肉如絞肉則是非常的危險的,因為很難確認是哪部份的肉製成,很可能含有骨髓、腦及內臟。但是更令人擔心的,則是發病但尚未死亡的牛隻,是如何處理的呢?

牲畜若是病死了,很快就會腐爛產生劇毒,是絕對不能吃的。但是生病中的牛呢?世界各地的畜牧業都一樣,生病的動物,先是想辦法治療,若治療沒起色,那就趕快下鍋吃了。這個做法基本上是沒錯的,因為所有的病原,都會被加熱殺死,就算是口蹄疫或禽流感。但是,prion卻是煮不死烤不死的。發病中的牛隻,體內的 prion絕對是非常多的,尤其是腦部、內臟及血液中,那麼美國人是如何處理發病中的牛隻的呢?

牛隻感染狂牛症後,發病初期症狀並不會很明顯,且要幾個月後才會死亡,這一點反而非常的危險,因為牧場主人會有充裕的時間將牛隻處理掉,除非當地政府有嚴格的規定,必須將生病的牛隻照顧到康復或死亡,而且在這段期間,絕對不可以販賣或屠宰,若是不明原因突然死亡,或有一點點懷疑是狂牛症時,則需要立刻焚化,連骨灰都要特別處理,絕對不能拿來當飼料或骨粉,這樣才有可能控制狂牛症。請問美國有這樣嚴格管制嗎?可能沒有吧,否則怎麼會這麼努力的將美國牛絞肉及內臟賣來台灣呢?

台灣人吃牛肉的量並不大,但是豬肉、雞肉會不會也被傳染呢?有一些研究說美國牛的危險性非常低,另一些研究則說亞洲人因為基因的特點,被prion傳染的可能性比美國人高幾百倍,這些都是統計學上的估計,並未被實驗證實,問題是,台灣人是否想要親自參加這個實驗呢?

作為一個生物學家,prion真的是一個非常有吸引力的課題,只要研究出解藥或疫苗,甚至是檢驗的方法,就有可能獲得諾貝爾獎而名利雙收。但是身為一個愛吃牛肉的小老百姓,只能祈禱未來《惡靈古堡》拍攝續集時,不會把台灣當作故事背景

(作者現任生物科技公司負責人)

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